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El descenso al Aeropuerto Internacional Nadi de Fiji en ruta desde Sydney es espectacular. Después de cientos y cientos de kilómetros de nada más que agua, se anuncian una serie de arrecifes de barrera, que se hacen visibles por las olas que rompen contra ellos. Luego, las islas volcánicas más allá de ellas, montañosas y verdes y rocosas a la vez. Más adelante se encuentra la isla principal de Fiji, Viti Levu, demasiado grande para asimilarla, incluso desde esta distancia. Los dos sentidos de la inmensidad y la lejanía marcan esta primera impresión.

Es un paisaje extraordinario, y se ha hecho aún más por el hecho de que introdujo la aviación en el siglo XXI. El espacio aéreo sobre las islas fue el primero en incorporar el Sistema de Posicionamiento Global, o como todos lo conocemos comúnmente, el GPS, en su sistema de aviación. Al hacerlo, Fiji cambió para siempre la forma en que llegamos desde el punto A hasta el distante punto B.

El GPS fue desarrollado por el ejército de los Estados Unidos en la década de 1970 con la intención de mejorar los procedimientos de navegación existentes. En ese momento, la navegación de vuelo dependía en gran medida del radar y la ruta visual. Desde la década de 1940, los pilotos habían seguido rutas determinadas por “balizas” terrestres, ya sea en forma de señales de radio o marcadores visuales. Era un sistema imperfecto. En Fiji, por ejemplo, solo cinco torres de control estaban equipadas con una radiobaliza, lo que significa que en el 80% del enorme espacio aéreo del país, los pilotos no tenían un radar en el que confiar.

Las cosas eran más difíciles sobre grandes cuerpos de agua. Sin radiobalizas, los pilotos utilizaron el cálculo de cuentas, una técnica de navegación que usa la última ubicación conocida para estimar la ubicación actual; y la navegación celeste, que hace referencia a las posiciones de los cuerpos celestes como el sol, la luna o un planeta, a medida que se comparan con el horizonte visible. Hasta la segunda mitad del siglo XX, la tripulación de vuelo en vuelos transoceánicos a menudo incluía lo que se conocía como un navegador de vuelo, que liberó al piloto de la considerable carga de la navegación.

Con el GPS, la ubicación de un avión podría actualizarse de manera continua y precisa mediante la triangulación de los datos entre los satélites y su ubicación en la Tierra. En 1978, el primero de los 24 satélites que completaron el sistema GPS entró en órbita, iniciando un proyecto de lanzamiento de 15 años.

Inicialmente, el Departamento de Defensa de los EE. UU. Consideró cobrar al público por usar su sistema GPS. Pero después de que un avión de pasajeros coreano salió del curso en 1983 y fue derribado sobre la URSS, en ese momento el espacio aéreo soviético estaba restringido, el presidente Reagan anunció que el GPS estaría disponible abiertamente con la esperanza de evitar tales contratiempos en el futuro. Esta decisión allanó el camino para que las empresas desarrollen equipos para uso civil.

A fines de 1990, 16 satélites GPS estaban en su lugar y funcionando, lo suficiente para que el GPS funcionara en la mayoría de los casos en todo el mundo. Los receptores individuales ahora estaban disponibles para el público en general de compañías como Trimble Navigation. Resultaron útiles a nivel militar durante la Guerra del Golfo Pérsico, y los pilotos comerciales aquí y allá también los estaban usando de manera no oficial. El potencial del GPS se estaba haciendo evidente. Pero en la plataforma más amplia de la aviación comercial, tenía que probarse en un entorno controlado antes de que la adopción generalizada pudiera estar sobre la mesa.

Entra en Fiji. Con la creciente industria del turismo, la creciente demanda de vuelos dentro de sus fronteras, la pequeña nación insular estaba ansiosa por mejorar su sistema de navegación. Como Norman Yee, ex director ejecutivo de la Autoridad de Aviación Civil de Fiji (CAAF), recuerda en sus memorias, Catching the Wind, un oficial de operaciones de vuelo llamado Jack Snow llegó a trabajar en Fiji desde Nueva Zelanda en esta época, trayendo consigo un entusiasmo. Para la nueva tecnología GPS. Por el precio de equipar solo un aeropuerto con un ‘faro’ basado en radar, se estimó que Fiji podría entregar a cada aeronave de su flota doméstica un receptor GPS.

Y Fiji estaba bien posicionado para ser el pionero. Para una nación pequeña, su industria de aviación nacional estaba bien desarrollada, con 19 aeródromos comerciales, más siete aeropuertos privados. Y con más de 300 islas repartidas en más de 500,000 kilómetros cuadrados de océano, las pruebas podrían abarcar tierra, mar, montañas, patrones de clima tropical intenso y largas rutas de vuelo, todo dentro de un solo espacio aéreo.

Fiji se acercó a los EE. UU. Y su Administración Federal de Aviación (FAA) para ofrecerse como el campo de prueba para la navegación GPS. La FAA acordó financiar la actualización, suministrando equipo y soporte técnico a cambio del conocimiento que podría quitar del juicio. Llevaría más de un año preparar el sistema; Además de la instalación del equipo, se tuvieron que trazar nuevas rutas de vuelo, desarrollar manuales y entrenar a pilotos y tripulaciones.

Ilaitia Tabakaucoro era un controlador de tráfico aéreo en el aeropuerto de Nadi cuando se implementó la tecnología GPS. Durante mi visita a Fiji, me reuní con él en el aeropuerto, donde se encuentran las oficinas centrales de CAAF. La oficina principal se encuentra junto a la torre de control de tráfico del aeropuerto, quizás la primera en el mundo en manejar aviones comerciales que dependen del GPS.

Recuerda la primera vez que voló en un avión con GPS, con un par de amigos pilotos que se dirigían desde Nadi a una isla más pequeña hacia el noreste. El avión había sido equipado recientemente con GPS, pero nadie lo estaba usando todavía. Despegaron y siguieron la costa norte de Viti Levu hasta que llegaron a la ciudad de Volivoli, un faro visual, momento en el que viraron a la izquierda sobre el océano. Esperaron para ver su isla de destino. Pero algo era inusual con los vientos ese día y el avión fue arrastrado más al norte de lo esperado. Quedó claro que estaban perdidos en el aire. Fue entonces cuando Tabakaucoro recordó el receptor GPS y lo encendió. En cuestión de minutos, volvieron a la pista. Esta fue una experiencia reveladora para un grupo acostumbrado a las viejas formas de navegar por los cielos.

El satélite número 24 y último entró en línea a fines de 1993, y en abril de 1994, Fiji se convirtió oficialmente en el primer país del mundo en incorporar GPS en su sistema de navegación. Inmediatamente le sirvió bien a la pequeña nación. “Estábamos bastante entusiasmados con lo que conseguimos”, me dijo Yee. “Nos colocó entre los grandes en lo que se refiere a la aviación”. También fue una bendición para la floreciente industria turística del país.

Fiji demostró que el GPS podría mejorar la aviación de muchas maneras, haciéndolo más rápido, más eficiente y más seguro. En el cuarto de siglo transcurrido desde que Fiji adoptó la navegación GPS para sus vuelos domésticos, la tecnología se ha adoptado en todo el mundo, a menudo con la ayuda directa de los nuevos expertos de Fiji. También hay 31 satélites, y la mayoría de los 24 originales fueron retirados y reemplazados.

El clima ya no es el obstáculo que alguna vez fue. “Antes, la tendencia era regresar [al aeropuerto de origen] cuando llegas al mal tiempo”, dijo Tabakaucoro. “El GPS aseguró que llegarías al destino”. Incluso en una tormenta. Incluso con terrible visibilidad.

Los aviones ahora pueden volar durante horas sobre el océano con una navegación precisa, y más aviones pueden estar seguros en el aire en cualquier momento. En lugar de 100 millas entre dos aviones que vuelan en la misma dirección, los oficiales de CAAF me dijeron que las regulaciones internacionales ahora solo requieren 23. Un avión tuvo que volar 18 minutos por detrás del avión que tenía delante. Hoy en día, ese número se ha reducido a 10. Además, los tiempos de vuelo se han acortado, ya que los aviones ahora pueden volar directamente a un destino en lugar de hacerlo de baliza a baliza.

Antes del GPS, las aeronaves debían volar con suficiente combustible para un viaje de regreso en caso de no poder aterrizar en su destino. Después de que el GPS hizo innecesaria tal precaución, pudieron perder esa carga adicional. Un informe de la ONU de 1996 concluyó que la mayor eficiencia de combustible significaba que los receptores de GPS en Fiji se pagaban por sí mismos en solo tres meses.

Para todas nuestras quejas sobre aeropuertos contemporáneos y vuelos, podría ser un alivio recordar que gracias a la pequeña nación insular del Pacífico de Fiji, en realidad estamos llegando a nuestros destinos de forma más rápida y segura que nunca.

Fuente: http://www.bbc.com/travel/story/20190303-how-fiji-changed-the-way-we-travel

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